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붕락에 묻혔던 19갱의 군인들은 구원되였다.

그러나 심철범은 유독성가스가 나온다는 전호진의 보고를 받았다.

또다시 엄중한 정황이 제기되였다.

심철범은 즉시 화학부장을 불러 그 가스를 검측할것을 명령했다. 그리고 19갱을 맡은 구분대에 즉시 작업을 중지하고 전원 철수할것을 명령하였다.

송수화기를 놓으려는데 손가락이 경직이 와서 말을 잘 듣지 않았다. 한참 신고해서 손가락을 펴니 땀이 물처럼 흘러내렸다. 그는 맥을 놓고 걸상에 털썩 주저앉으며 모자를 벗었다. 이마전에서도 땀이 줄줄 흘렀다.

(어찌할것인가?···)

유독성가스로 해명될 경우에는 하는수 없이 작업을 중지해야 했다. 수백명의 목숨을 놓고 모험할수는 없었다.

(마지막순간에 와서 또 이런 일이 벌어지다니?!)

심철범은 안절부절하다가 다시 화학부장을 찾았다.

《어떻게 됐소?》

《중장동지, 기술인원들을 태운 화학차를 떠나보냈습니다. 그런데 화학차가 도중에 정지당했습니다.》

《그건 또 무슨 소리요?》

심철범은 성이 독같이 났다.

《그곳 병사들이 화학차를 가로 막고 돌아가지 않으면 재미 적다고 위협하고있답니다.》

《여보, 상좌동무. 동문 대체 뭘하는 사람이요? 당장 그곳으로 나오시오.》

심철범은 벼락같은 소리를 지르며 송수화기를 던지듯 내려놓았다. 그는 즉시 승용차를 타고 19갱쪽으로 달렸다. 화학부장의 말대로 19갱에서 몇백m 떨어진 도로에 화학차가 서있었는데 수십명의 병사들이 차를 에워싸고있었다.

《여기서 뭣들 하고있소?!》

장령이 차에서 내리며 소리치자 그 병사들속의 유일한 군관인 애젊은 소위가 차렷구령을 내렸다.

《중장동지, 소대는 지금 휴식중에 있습니다. 소대장 소위 송진성.》

심철범은 이 애젊은 소대장이 남철이를 살리고 희생된 그 소대장의 후임이라는것을 대뜸 알아차렸다.

《휴식한다는게 지나가는 차는 왜 막는거야?》

장령의 어조는 거칠었다.

소위는 쭈밋거렸다.

《명령받은 차를 가로 막으면 어떻게 된다는걸 몰라?》

《···》

《중장동지.》

병사들속에서 김남철이가 뛰여나왔다. 이미 구면인 남철은 자기네 소대장보다 장령앞에서 더 당돌했다.

《한가지 질문할것이 있습니다.》

《말하오. 간단히!》

《19갱의 가스를 검측해서는 어쩌자는겁니까?》

《뭐라구?》

심철범의 누에같은 짙은 눈섭이 꿈틀거렸다.

《가스가 유독성이라고 확인된다면 공사를 중지하자는겁니까?》

《···》

《공사를 중지하지 않을바에야 무엇때문에 검측을 한단 말입니까? 예, 중장동지?》

전사는 절절한 목소리로 물었다.

《그래서 화학차를 가로 막았나?》

심철범은 마치 토론하는듯 한 어조로 반문했다.

《그렇습니다.》

《소대장!》하고 장령은 날카로운 목소리로 불렀다.

《옛!》

《오늘부터 전사 김남철이를 2일간 작업정지처벌을 주시오!》

《예?!》

소위는 놀라며 장령을 쳐다보았다.

《들었는가?》

《알았습니다, 중장동지.》

이때 화학부장이 차를 타고 나타났다.

《화학부장동무, 동무가 직접 들어가서 막장의 가스검측을 하시오.》

《알았습니다.》

화학부장은 화학차에 옮겨타고 19갱으로 갔다.

건설의 폭음으로 소란스럽던 19갱이 자리잡은 골안에는 10년만에 정적이 찾아들었다.

19갱지휘부에 틀고 앉아 전체 인원들이 갱에서 나오는것을 확인한 심철범은 속을 옥죄이며 홀로 지휘부 좁은 방안을 왔다갔다했다.

한시간만에 물참봉이 된 화학부장이 심철범앞에 나타났다.

《그래 어떻게 됐소? 상좌?》

《중장동지, 안되겠습니다.》

화학부장은 맥없이 대답했다.

《방사성가스입니다. 그 수치는 위험계선을 넘어서고있습니다.》

《뭐요?!》

심철범의 얼굴은 캄캄하게 질려갔다.

반시간후에 19갱지휘부건물에서 나온 심철범은 구분대장에게 명령이 있을 때까지 대기하라는 지시를 주었다. 해빛을 받아서인지 힘없이 차에 올라타는 그의 머리빛이 반백이 된것처럼 보였다.···

 

새벽 2시가 되였을무렵 정치위원 리완수가 심철범을 찾아왔다. 그는 걸상에 앉아 움직일줄 모르는 심철범을 묵묵히 바라보다가 책상옆 걸상에 앉았다. 눈이 벌겋게 피진 심철범은 한참만에야 머리를 들고 정치위원을 보았다.

《19갱에서 우리 정치일군들이 저의 방으로 몰려왔더군요.》

리완수는 담담한 목소리로 말했다.

《···》

《작업을 계속할수 있게 해달라는거였습니다.》

《···》

《어찌나 끈질기게 달라붙는지. 허허···》

리완수는 빈웃음을 터뜨리며 담배를 꺼내물었다.

《그래서 날 찾아왔습니까?》

《아니, 아니지요. 답답해서 찾아왔습니다. 그들도 나의 방에 답답해서 앉아들있구요.》

심철범은 새삼스럽게 답답해진듯 한숨을 쉬며 눈을 내리감았다.

《정치위원동무, 이런 노래가 생각납니까?》하며 심철범은 조용조용 노래를 불렀다.

 

태백산 험한 준령도 우리는 함께 넘었고

마라초향기 나누어가며 고향을 그렸지

불탄 집 뜨락에서 꽃나무 일으키며

영원히 이 불길 가시여 버리자

맹세를 다졌지

 

《전쟁때 나는 처음엔 겁쟁이였습니다. 탄알을 피해야 한다는 생각만 했었지요. 그러다나니 첫전투에서 총도 한방 못쏴봤습니다. 그런데 전투마감에 나와 함께 입대한 동무가 총에 맞고 그 자리에서 숨을 거두는게 아니겠습니까. 동지의 피를 보는 순간에 정신이 훌 나가더군요. 적들을 무자비하게 죽여야 한다는 생각밖에 없더란말입니다. 지금 우리 전사들이 그런 생각에 잠겨있을것입니다. 이 공사에서 자기 전우들이 피를 흘렸거든요. 10년간 숱한 동지들이···》

《···》

《우리 병사들은 생사를 가리지 않지요. 하지만 우리는 지휘관들이고 또 자식을 가진 아버지들입니다. 방사성에 감염되면 앞으로 그들의 육체에 어떤 영향을 미치리라는것을 잘 알고있는데 어떻게 허용할수 있겠습니까?》

《그러나 명령완수날까지 며칠 안남았는데 속수무책으로 있을수는 없지 않습니까?》

《방도를 찾아봅시다.》하고 말하는 심철범의 얼굴은 여전히 어두웠다.

이날 새벽부터 해종일 심철범은 기술일군과 함께 지휘관회의를 진행했지만 신통한 대책안을 찾지 못하였다.

어두울무렵 회의를 휴회하려는데 직일관이 회의장으로 들어왔다.

《중장동지, 당중앙위원회 허성렬부부장동지가 오셨습니다.》

《뭐요?》

심철범은 의아하여 자리에서 일어섰다.

《지휘관동무들, 잠간 기다려주시오.》

그는 정치위원과 함께 밖으로 나갔다. 그들은 차에서 내리는 허성렬을 반갑게 맞이하였다.

《부부장동지, 어떻게 오셨습니까?》

《장군님께서 보내시여 왔습니다.》

허성렬은 상기된 표정으로 자기의 승용차를 따라온 몇대의 군용화물차를 가리켰다.

《심철범동무, 경애하는 장군님께서는 총참모부로부터 금강산발전소 물길굴의 마지막돌파전을 벌리고있는 19갱에서 방사성가스가 나타났다는 보고를 받으시고 당에서 특수방독복과 방독면을 해결해보내주라고 하시였습니다.》

《예?! 장군님께서···》

심철범은 목이 꺽 메여와 뒤말을 잇지 못했다.

《장군님께서는 지금 인민군군인들이 어려운 고비를 겪고있겠는데 당에서 잘 도와주어야 한다고 간곡히 말씀하시였습니다.》

《장군님.》

저 멀리 평양의 하늘을 우러러보는 심철범장령의 눈굽은 젖어있었다.

장군님께서 걱정하실 일을 생각하여 아직 보고를 드리지 않았던 그였다. 그런데 우리 장군님께서 어느새 아시고 몸소 방독대책을 세워주실줄이야!

《심철범동무, 빨리 현장으로 갑시다. 장군님께서는 19갱의 군인들이 방독복을 입고 안전하게 일을 하게 되였다는 보고를 기다리십니다.》

《예, 알았습니다.》

심철범은 리완수에게 회의에 모여있는 지휘관들에게 이 사실을 알려달라는 부탁을 남기고 허성렬의 차에 올랐다.

그들은 곧 19갱에 이르렀다. 그런데 이 어인일인가? 직일관을 내놓고 갱밖에는 한명의 군인들도 없었다.

직일관 완장을 낀 상위는 갑자기 나타난 심철범을 보고 허둥거렸다.

《모두들 어디 갔소?》

《···》

《어디로 갔는가 묻지 않는가?》

《중장동지, 구분대는 지금 전투중입니다.》

《뭐요?!》

직일관의 그 말에 심철범도 허성렬도 깜짝 놀랐다.

《언제부터 시작했는가?》

《아침부텁니다.》

《그럼 하루종일?》

심철범의 입에서는 신음소리가 새여나왔다.

19갱 지휘부에 들어선 심철범은 송수화기를 들고 구분대장을 찾았다. 얼마후에 구분대장이 전화를 받았다.

《동무넨 거기서 뭘하고있는가?》

장령의 노기띤 목소리에 지휘부건물이 흠칠흠칠 떠는것 같았다.

《···중장동지, 저어··· 돌파전투를 벌리고있습니다.》

구분대장은 처음엔 저어하다가 힘차게 대답했다.

《이봐 소좌, 동문 총살감이야. 명령을 어긴 죄로!》

분노한 심철범은 책상을 탕 치며 소리쳤다.

《누가 동무에게 그런 권한을 줬는가?》

《장령동지, 병사들이 스스로 뛰여들었습니다. 저는 막을수 없었습니다.》

《당장 밖으로 나와! 동문 지휘관 자격이 없어!》

《···》

《소좌, 들었는가?》

《장령동지, 못나가겠습니다. 이 구간을 돌파하고야 총살을 당해도 당하겠습니다.》

《뭐라구?!》

심철범은 억이 막혀 엽을 하 벌리고 얼굴을 부르르 떨었다.

《심철범동무.》

통화내용을 말없이 듣고있던 허성렬이 젖은 목소리로 불렀다.

《그들은 죽음을 각오한 동무들입니다. 그런 사람들에게 총살로 위협한다고 듣겠습니까? 그러지 말고 우리 함께 장군님의 사랑이 담긴 특수방독복을 가지고 전투장으로 찾아들어갑시다.》

《예···》

심철범은 뜨거운것을 삼키며 대답하였다.